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"치명률 떨어졌는데 델타변이 위험 과장"주장에…전문가들 "위험하지 않다 판단 일러"

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"치명률 떨어졌는데 델타변이 위험 과장"주장에…전문가들 "위험하지 않다 판단 일러"

2021.07.28 11:17
델타변이 안 위험한게 아니라 백신 접종으로 치명률 떨어졌을 가능성 높아
4차 대유행. 명동. 연합뉴스 제공
국가별 통계를 비교한 결과, 신종 코로나바이러스 감염증(코로나19) 델타형 변이가 기존 코로나19에 비해 전파력은 강해도 사망자 수는 훨씬 적게 발생하고 있는 것으로 나타났다. 일각에서는 세계적으로 델타 변이가 우세종이 된 만큼 코로나19에 대한 대중의 인식을 바꿔야 한다는 이야기도 나오고 있다. 연합뉴스 제공

신종 코로나바이러스 감염증(코로나19) 확산세가 잦아들지 않는 가운데 국내에서도 인도발 '델타 변이'가 확산을 주도하는 게 아니냐는 의문이 점점 커지고 있다. 일각에선 국제 통계를 인용하며 코로나19 바이러스보다 전파력이 강한 델타 변이가 확산하고는 있지만 사망자수가 점차 줄고 있다는 점을 들어 델타 변이에 대한 과도한 공포감을 가진 대중의 인식을 바꿔야 한다는 이야기가 나오고 있다.  감염병 전문가들은 일부 이런 부분을 인정하면서도 아직 델타 변이가 위험하지 않다고 결론 짓기에는 성급하다고 입을 모은다. 

 

 

○ 델타 변이 확산한 4차 대유행, 확진자 수 많아도 사망자 수 낮아

 

델타 변이는 지난해 10월 인도에서 처음 발견된 뒤 전 세계로 퍼졌다. 지난 6월 미국질병통제센터(CDC)는 델타 변이 바이러스를 ‘우려 변이’로 지정했다. 26일 기준 국내에서도 검출률이 48%까지 올랐다. 이미 2명 중 1명은 델타 변이에 감염되고 있는 셈이다. 방역당국은 이번 주 안에 국내에서도 델타 변이 검출률이 과반이 됐을 것으로 추정하며 이미 우세종이 됐다고 보고 있다.
  
'스치기만 해도 전염된다'는 소문처럼 전파력이 강해 세계적으로 4차 대유행을 유발한 주범으로 꼽힌다. 기존 코로나19보다 약 2.4배, 영국에서 유래한 알파형보다도 1.64배 강한 것으로 알려졌다. 확진자가 입원할 위험 역시 2.26배 높다.

 

실제로 델타 변이가 가장 많이 확산한 영국과 미국, 프랑스, 일본, 한국 등에서 날짜에 따른 코로나19 확진자 수와 사망자 수를 비교 분석해보면, 델타 변이 출현 후 확진자 수는 급등했지만 사망자 수는 그다지 늘지 않았다. 이전까지는 확진자 수와 사망자 수가 비례해 거의 같은 패턴으로 증감을 반복했다. 미국 존스홉킨스대 시스템과학및엔지니어링센터 제공
실제로 델타 변이가 가장 많이 확산한 영국과 미국, 프랑스, 일본, 한국 등에서 날짜에 따른 코로나19 확진자 수와 사망자 수를 비교 분석해보면, 델타 변이 출현 후 확진자 수는 급등했지만 사망자 수는 그다지 늘지 않았다. 이전까지는 확진자 수와 사망자 수가 비례해 거의 같은 패턴으로 증감을 반복했다. 미국 존스홉킨스대 시스템과학및엔지니어링센터 제공

델타 변이가 가장 많이 확산한 영국과 미국, 프랑스, 일본, 한국 등에서 날짜에 따른 코로나19 확진자 수와 사망자 수를 비교 분석해보면, 델타 변이 출현 후 확진자 수는 급증했다. 하지만 과학계는 물론 의학계 일각에선 사망자 수는 그다지 늘지 않았다는 점에 주목하고 있다. 이전까지는 확진자 수와 사망자 수가 비례해 거의 같은 패턴으로 증감을 반복했다. 실제로 미국 존스홉킨스대가 운영하는 코로나 현황판에 따르면 지난 1월과 이달의 치사율을 비교해보면 영국은 약 10분의 1, 미국은 약 2분의 1, 프랑스는 약 33분의 1, 일본은 약 7분의 1, 한국은 약 14분의 1로 줄었다. 

 

바이러스는 이론적으로 유행 기간이 길어질수록 전파력은 강하고 치사율은 낮아지는 방향으로 진화한다. 바이러스는 사람을 비롯한 숙주를 감염시키는 방법으로만 번식이 가능하다. 바이러스에 감염된 사람은 대개 기침이나 재채기, 콧물, 설사 등으로 바이러스를 다른 이에게 퍼뜨리는데, 치사율이 너무 높아서 빨리 사망하면 바이러스 입장에서는 그만큼 번식 효율이 떨어진다. 전문가들은 코로나19 역시 결국은 전파력은 강하고 치사율은 낮아지는 쪽으로 바뀔 것으로 보고 있다. 이르면 2~3년 내 길게는 5~10년내 계절성 독감처럼 바뀔 것이란 전망을 내놓은 전문가들도 있다. 

 

영국 코로나19 확진자 수와 사망자 수 비교 추이. 미국 존스홉킨스대 시스템과학및엔지니어링센터 제공
영국 코로나19 확진자 수와 사망자 수 비교 추이. 미국 존스홉킨스대 시스템과학및엔지니어링센터 제공

하지만 감염병 전문가들은 "델타 변이가 전파력만 세다는 점은 맞지만 그렇다고 위험하지 않다고 결론 짓기에는 성급하다"고 지적하고 있다. 

 

유진홍 가톨릭대 부천성모병원 감염내과 교수(대한감염학회 회장)는 "델타 변이가 기존 코로나19보다 치명적인 것 같지는 않지만, 이보다 약하다고 말하기도 조심스럽다"며 "백신 접종율이 늘어나면서 치명률이 줄었을 가능성이 있으므로 좀 더 증거가 확보돼야 한다"고 말했다. 

 

김우주 고려대구로병원 감염내과 교수는 "바이러스끼리의 전파력과 중증 입원율, 치명률을 비교하려면 동등한 조건에서 해야 한다"며 "그간 백신 접종이 시작됐기 때문에 그 이후 유행하기 시작한 델타 변이와 기존 바이러스를 곧바로 비교하기가 쉽지 않다"고 말했다. 김 교수는 "일단 델타 변이가 전파력이 강하다는 것은 밝혀진 사실"이라면서도 "백신이 변이 바이러스에 대해 예방효과가 다소 떨어지더라도 중증이나 사망에 이를 위험을 현저히 낮춰주기 때문에 델타 변이 자체의 치명률 아직 알 수 없다"고 설명했다.

 

영국에서 백신을 맞지 않은 연령층인 10~30대가 코로나19에 대한 치명률이 원래 낮은 것도 델타 변이와 이전 코로나19와의 비교 분석을 어렵게 하는 이유 중 하나다. 최근 코로나19가 확산하는 국가에서는 젊은 감염자들이 중증으로 번지는 비율이 늘어나고 있다.  

 

전문가들은 코로나19 유행이 장기화하는 만큼 대중이 과도한 공포감을 갖지 않도록 인식 개선이 필요하지만 아직은 경계심을 늦추는 건 시기상조라고 보고 있다. 


김봉영 한양대병원 감염내과 교수는 "코로나19는 여전히 고위험군에게 위험하므로 어느 정도 컨트롤해야 한다"며 "결국 코로나19와 공존해야 하는 방향으로 가야하기 때문에 추후에는 계절성 독감처럼 '우리 주변에 존재하고 있는 바이러스', '정기적으로 백신을 맞아 예방 가능성을 높여야 할 것' 등으로 인식이 바뀌어야 할 것"이라고 말했다. 

 

백신 접종과 감염 후 완치로 코로나 19에 대한 집단면역이 인구 대비 50% 이상 이뤄지면 감기, 독감처럼 코로나와 공존하는 '위드코로나'가 가능해질 전망이다. 그 시기가 되면 매년 독감 백신처럼 고령자와 만성질환자 등은 정기적으로 코로나 백신을 맞고, 코로나에 걸리더라도 가벼운 증상을 겪다가 나을 수 있다. 

 

김우주 교수는 "위드코로나(코로나와 함께 살아가기)가 가능해지려면 코로나19에 대한 백신과 항바이러스제를 흔히 구할 수 있어야 하고 마스크 착용 의무 없이도 확산이 되지 않아야 한다"며 "지금 당장 대중의 인식을 바꾸자 논하는 것은 이르다"고 말했다. 

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