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미 정보당국도 코로나19 기원 결론 못 내렸다

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미 정보당국도 코로나19 기원 결론 못 내렸다

2021.08.25 14:41
자연발생인지, 실험실 유출 때문인지
코로나의 발원지로 지목된 중국 허베이성 우한에서 세계보건기구(WHO)의 코로나 기원 조사팀이 현장을 방문하기 위해 이동하는 모습이다. 로이터/연합뉴스 제공
조 바이든 미국 대통령이 지난 5월 정보당국에 코로나19 기원을 재조사하라고 지시를 내린 지 90일이 지난 24일(현지시간), 이에 대한 명쾌한 결론을 짓지 못했다는 사실이 알려졌다. 코로나19가 자연 발생한 것인지 중국 우한 실험실에서 유출된 것인지 확실한 증거를 못 찾았다는 것이다. 사진은 올해 초 WHO 코로나 기원 조사팀이 현장을 방문하기 위해 이동하는 모습. 로이터/연합뉴스 제공

미국 정보당국이 신종 코로나바이러스 감염증(COVID-19·코로나19)의 기원에 대해 재조사했지만 결국 자연적으로 발생한 것인지 중국 우한 실험실 유출 사고로 인한 것인지 확실한 결론을 내리지 못했다는 보도가 나왔다.  

 

워싱턴포스트는 24일(현지시간) 미 정보당국이 백악관에 이런 내용을 담은 코로나19 기원에 관한 보고서를 전달했다고 전했다. 

 

이번 조사는 올초 세계보건기구(WHO)가 중국 우한 현지에서 행한 조사 결과가 객관적이지 못하다는 지적에 조 바이든 미국 대통령이 지난 5월 26일 정보당국에 코로나19 기원을 밝히도록 지시한 데 따라 이뤄졌다. 그로부터 90일이 지난 이달 24일(현지시간) 바이든 대통령은 정보당국으로부터 코로나19가 어떻게 발생해 퍼진 것인지 결론 짓지 못했다는 내용의 비밀 보고서를 받은 것으로 알려졌다.

 

WHO는 이미 지난 1~2월 코로나19 첫 발생지로 추정되는 중국 후베이성 우한에 다국적 전문가팀을 보내 중국 연구자들과 공동 조사를 했다. 이후 3월 코로나19는 동물에서 사람으로 감염됐을 가능성이 크며, 우한바이러스연구소 등 실험실에서 유출됐을 가능성이 낮다는 결론을 내렸다. 

 

하지만 해외 전문가들과 주변 국가들은 코로나19가 발생한 지 1년이 지나서야 조사를 한 데다, WHO가 중국에 유리한 입장을 취하고 있어 이 결과를 신뢰하지 못했다. 또 우한에 있는 한 연구실에서 과학자들이 바이러스를 인위적으로 유전자 편집해 코로나19를 만들다가 퍼진 것이 아니냐는 음모론이 퍼지기도 했다. 
 
WHO는 국제적인 여론이 악화되자 급기야 지난 7월 15일 2단계 조사 계획을 밝히며 중국 정부에 협조를 요청했다. 중국은 강력한 불쾌감을 보이며 거부했다. 박쥐가 서식하고 있는 국가들과 코로나19 유행 초기에 감염자가 발생했던 다른 국가들도 모두 조사해야 한다는 주장이었다. 당시 미국 백악관은 언론 브리핑을 통해 "중국의 입장은 무책임하고 매우 위험하다"며 "코로나19 같은 전염병의 세계적 대유행을 다시 발생시키지 않으려면 WHO의 조사를 방해해서는 안 된다"고 비판했다. 이후 미국 정보당국은 코로나19 기원에 대해 90일간 직접 조사했다. 

 

지난 23일에는 왕원빈 중국 외교부 대변인이 정례 기자회견에서 "미국은 WHO와 중국이 합동으로 조사한 결과를 무시했다"며 "미국은 자국 실험실 상황부터 먼저 파악하라"고 지적하기도 했다.  

 

전문가들은 코로나19가 동물 숙주를 거쳐 자연 발생했지만, 실험실 유출설 또한 배제할 수 없다고 보고 있다. 프랜시스 콜린스 미국국립보건원(NIH) 원장은 23일(현지시간) 미국 경제전문방송인 CNBC와의 인터뷰에서 "바이러스 자체는 사람이 인위적으로 조작해 만들었다는 증거가 없다"며 "코로나19가 여러 동물 숙주를 거치면서 발생한 것으로 보인다"고 말했다. 

 

콜린스 원장은 "우한바이러스연구소 과학자들이 동물을 비밀리에 연구하다가 유출시켰을 가능성이 있다"며 "코로나19가 세계 대유행으로 번지기 전인 2019년 11월, 그 연구소 직원 3명이 코로나19와 비슷한 증상을 앓았다는 등 증거가 많은데도 WHO는 조사를 미흡하게 했다"고 비판했다. 또 "우한바이러스연구소는 오랫동안 박쥐 코로나바이러스에 대한 기능 획득 연구, 즉 독성과 전염성을 키우는 연구를 해왔다"며 실험실 유출설에 힘을 실었다.

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