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과학자가 코뿔소 네발 묶어 거꾸로 매단 이유는…2021년 이그노벨상 발표

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과학자가 코뿔소 네발 묶어 거꾸로 매단 이유는…2021년 이그노벨상 발표

2021.09.10 11:56
 

아프리카 남서부에 자리잡은 국가 나미비아. 날이 밝은 2019년 어느 날 코뿔소 12마리가 네 발이 묶인 채로 공중에 대롱대롱 매달렸다. 얼핏 보면 코뿔소를 학대하는 같은 이 실험으로 미국 과학자가 올해 이그 노벨상(Ig Nobel Prize) 을 수상했다. 이 과학자가 ‘괴짜들의 노벨상’으로 불리는 이그노벨상을 받은 이유가 뭘까.


미국 하버드대가 격월로 발간하는 과학잡지 ‘있을 것 같지 않은 연구 회보(Annals of Improbable Research)’는 9일(현지시간) “거꾸로 매달려 비행하는 게 코뿔소의 심장과 폐 기능에 이상을 유발하지 않는 지 연구한 미국 코넬대 연구팀에 올해의 ‘운송상’을 수여한다”고 밝혔다.


 

2021 이그노벨상 시상식에서 올해의 '운송상'을 수상한  로빈 래드클리프 미국 코넬대 수의대 교수팀

코뿔소는 국제자연보전연맹(IUCN)의 멸종위기 종 가운데 가장 높은 ‘위급’ 종으로 지정돼 있다. 개체 수가 줄면서 하나의 서식지에 유전적 다양성이 줄고 있다. 이 때문에 인위적으로 코뿔소를 다른 서식지로 이동시키는 시도들이 이어지고 있다. 가장 흔하게 사용하는 방법이 코뿔소의 네 다리를 묶고 거꾸로 헬리콥터에 매달아 이동시키는 방법이다. 

 

로빈 래드클리프 미국 코넬대 수의대 교수팀은 코뿔소의 심장과 폐가 거꾸로 된 비행에도 제대로 기능을 하는지 조사하지 않았다고 지적했다. 연구팀은 이를 알아보기 위해 나미비아 환경산림관광부와 협력해 12마리의 코뿔소를 크레인에 매달고 심장과 폐 기능을 분석했다. 

 

미국 코넬대 연구팀이 이그노벨상 올해의 운송상을 받았다. 나미비아 환경산림관광부 제공
미국 코넬대 연구팀이 이그노벨상 올해의 운송상을 받았다. 나미비아 환경산림관광부 제공

그 결과 코뿔소는 이런 자세에도 아주 잘 적응하는 것으로 나타났다. 심장과 폐 기능에 아무런 문제가 없었고, 오히려 옆으로 눕히는 자세보다 더 편안함을 느끼는 것을 나타났다. 연구팀은 “오히려 옆으로 누웠을 때 근육이 손상되고 근육병이 발생할 수 있다”고 결론지었다.

 

이그노벨상은 미국 하버드대가 격월로 발간하는 잡지 ‘있을 것 같지 않은 연구 회보’가 노벨상을 패러디해 1991년 만들었다. 올해로 31회째를 맞았다. 진지하고 엄숙한 노벨상과 달리 패러디 정신을 살려 ‘웃어라, 그리고 생각하라(Laugh and then think)’는 캐치프레이즈를 내걸고 있다. 매년 미국 하버드대샌더스극장에서 시상식을 열었으나 지난해를 포함해 올해는 신종 코로나바이러스 감염증(COVID-19·코로나) 여파로 온라인으로 진행됐다.

 

이그노벨상 화학상을 수상한 뉴질랜드 오클랜드대 연구팀.영화관 관객들이 뿜는 냄새와 영화 취향 간의 상관관계를 분석한 연구로 수상했다. 2021 온라인 이그노벨상 시상식 캡쳐
이그노벨상 화학상을 수상한 뉴질랜드 오클랜드대 연구팀.영화관 관객들이 뿜는 냄새와 영화 취향 간의 상관관계를 분석한 연구로 수상했다. 2021 온라인 이그노벨상 시상식 캡쳐

올해 이그노벨상은 운송상을 포함해 생물학상과 생태상, 화학상, 경제학상, 의학상 등 10개 부문에 수여됐다. 스웨덴 룬드대 연구팀은 고양이와 인간의 의사 소통 방식을 분석한 연구로 생물학상을, 뉴질랜드 오클랜드대 연구팀은 영화관 관객들이 뿜는 냄새와 영화 취향 간의 상관관계를 분석한 연구로 화학상을 받았다. 이 외에 프랑스 몽펠리에대 연구팀은 정치인의 비만 정도가 국가의 부패 정도와 연결된다는 연구로 경제학상을, 미국 유타대 연구팀은 인간이 펀치로부터 얼굴을 보호하기 위해 수염을 진화시켰다는 가설을 실험한 연구로 평화상을 받았다. 

 

이그노벨상 경제학상에 선정된 프랑스 몽펠리에대 연구팀. 정치인의 비만 정도가 국가의 부패 정도와 연결된다는 연구를 설명하는 모습이다. 2021 이그노벨상 온라인 시상식 캡쳐
이그노벨상 경제학상에 선정된 프랑스 몽펠리에대 연구팀. 정치인의 비만 정도가 국가의 부패 정도와 연결된다는 연구를 설명하는 모습이다. 2021 이그노벨상 온라인 시상식 캡쳐

 


 

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