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머리에 안개 낀 듯 멍한 코로나19 후유증, 뇌혈관장벽 손상이 원인

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머리에 안개 낀 듯 멍한 코로나19 후유증, 뇌혈관장벽 손상이 원인

2021.10.26 13:13
환자 4명 중 1명꼴…코로나19 바이러스 뇌세포 손상 과정 첫 입증
코로나19에 감염됐던 사람들의 4분의 1은 완치하더라도 장기적으로 인지장애를 겪을 수 있으며, 특히 ′브레인포그(뇌안개)′는 뇌혈관장벽 손상이 원인이라는 연구결과가 나왔다. 브레인포그는 머릿속에 안개가 낀 것처럼 멍한 느낌이 지속돼 집중력이나 기억력이 떨어지고 우울해지는 증상을 말한다. 게티이미지뱅크 제공
코로나19에 감염됐던 사람들의 4분의 1은 완치하더라도 장기적으로 인지장애를 겪을 수 있으며, 특히 '브레인포그(뇌안개)'는 뇌혈관장벽 손상이 원인이라는 연구결과가 나왔다. 브레인포그는 머릿속에 안개가 낀 것처럼 멍한 느낌이 지속돼 집중력이나 기억력이 떨어지고 우울해지는 증상을 말한다. 게티이미지뱅크 제공

신종 코로나바이러스 감염증(COVID-19·코로나19)에 감염된 사람의 4분의 1이 완치된 뒤에도 겪는 '브레인 포그 증후군'의 원인이 뇌혈관 장벽 손상에 따른 현상이라는 연구 결과가 나왔다.  브레인 포그는 '안개 낀 뇌'라는 뜻으로 질병은 아니지만 머릿속에 안개가 낀 것처럼 멍한 느낌이 지속돼 집중력이나 기억력이 떨어지고 우울해지는 증상을 말한다. 

 

 

독일 뤼베크대와 프랑스 릴대 공동연구팀은 브레인 포그의 원인이 뇌혈관 장벽 손상 때문이라는 연구결과를 국제학술지 '네이처 뉴로사이언스' 21일자에 발표했다.

 

뇌혈관 장벽은 뇌와 혈관 사이에 존재하는 세포들의 벽으로 뇌에 바이러스 등 병원체나 독성 물질이 들어가지 못하게 막는 역할을 한다. 연구팀은 코로나19로 사망한 환자의 뇌 조직을 조사한 결과 미감염 사망자에 비해 손상된 미세혈관의 양이 훨씬 많다는 사실을 알아냈다.

 

주 저자인 얀 벤젤 뤼베크대 심혈관연구센터 실험및임상약리학및독성연구소 박사후연구원은 "추가적으로 세포 실험과 동물 실험을 통해 코로나19 바이러스가 뇌혈관 장벽을 이루는 세포를 직접적으로 손상시키는 것을 확인했다"며 "코로나19 감염 후 브레인포그가 나타나는 원인을 입증했다"고 말했다. 코로나19 바이러스가 뇌세포를 어떻게 손상시킬 수 있는지 밝힌 최초의 연구결과다.

 

연구팀은 이런 현상이 장기적으로 이어질 경우 뇌로 가는 혈류가 감소하면서 브레인포그 등 인지장애가 일어날 수 있고, 심각한 경우 치매나 파킨슨병 같은 신경퇴행성질환, 뇌졸중 등이 발생할 위험이 커진다고 분석했다.

 

뱅상 프레보 프랑스 릴대 신경과학과 박사후연구원은 "코로나19 바이러스가 뇌에 미치는 잠재적인 영향을 인식하고 몇 년 동안 추적관찰하는 것이 중요하다"고 제안했다. 벤젤 연구원은 "코로나19 백신을 접종하면 혈액 중 바이러스가 혈관세포를 공격하는 것을 면역계가 막을 수 있어, 브레인 포그 등도 예방할 수 있을 것"이라고 말했다. 

 

재클린 베커 미국 마운트시나이아이칸의대 신경과 교수 연구팀은 지난해 4월~올해 5월 코로나19에 감염된 18세 이상 740명을 대상으로 조사한 결과 이들 중 4분의 1이 확진 7~8개월 뒤 브레인 포그를 겪었다는 사실을 알아냈다. 예상보다 큰 비율이다. 

 

이들은 평균 연령 49세로 코로나19 감염 전에는 치매 병력 등이 전혀 없었지만 감염 후에는 기억력과 판단력, 집중력, 일을 실행하거나 처리하는 기능과 속도 등이 떨어졌다. 이들은 특히 여러 가지 일을 동시에 하는 멀티태스킹이 어렵다고 호소했다. 이 연구 결과는 국제학술지 '미국의학회지(JAMA) 신경학' 22일자에 실렸다.

 

미국질병통제예방센터(CDC)는 지난 9월 코로나19 증상에 브레인포그를 포함했다. 하지만 지금까지는 코로나19가 뇌에 어떤 영향을 미치는지 알 수 없었다. 바이러스가 뇌에 직접적인 영향을 미치거나, 아나필락시스 같은 과도한 면역 반응에서 생긴 염증이 뇌에 영향을 미칠 것으로 추정했다.


 

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